ENGEL LEONARDO

Gagá
solo exhibition
jun 22 - ago 18 / 2024





















Photos: Raphael Salazar



The Poetry of Approach, the Power of Proximity

What is the power of art when we speak in the realm of the spiritual? Or, rephrasing the question: What can artistic practice achieve in the face of what escapes our understanding and surpasses the human? There are no easy or definitive answers, enclosed in their enigmatic and mysterious meanings.

For over a decade, Engel Leonardo (Baní, Dominican Republic, 1977) has undertaken a valuable investigation in his artistic practice on the relationships between the human andthe spiritual, between the different aspects of material culture and Caribbean architecture and those of other former colonies of the Americas. Wisely, he juxtaposes them with their violent colonial pasts in search of a third territory of meaning, one that escapes the constraints of our present, governed by capitalism and its systems of invisibilization of past histories that are not really so past.

For his second solo exhibition at DiabloRosso, Engel Leonardo presents Gagá, an unprecedented set of paintings and sculptures created from his research initiated between 2017 and 2020, when he began a series of research and immersion trips to cities and communities in the Dominican Republic, the Antilles, and also places in Latin America such as the Brazilian cities of Salvador and Cachoeira in the state of Bahia.

Gagá is presented to the public as a new chapter in Engel's search and approach to trans-Caribbean religious manifestations. Religiosities that, over time, have been marginalized and prejudiced by Dominican society and its surroundings. After all, just like the controversial history still lived today in South America, are the territories of Central America ready to face their centuries-old pasts of unconventional histories?

In the works presented in this exhibition, Leonardo undertakes an ambitious mission: aware of the complexity of transposing signs and symbols directly connected to the rites practiced in the Dominican syncretic cult linked to Vodou spirituality –and also to religious manifestations of African, indigenous, Haitian, and Catholic origin– the artist leads us to an immersion with no return.

Let us not forget that we are in a space for art, in a gallery, in the center of Panama City. However, Engel, like a master of poetry who knows well as an artist and as an active practitioner in his spiritual involvement with the rites of Gagá, kindly shares with visitors works that transport us to the (sacred) festive days when the streets and all the spaces of the Dominican territory are occupied by colors, liveliness, and the intoxication of happiness incorporated by the practitioners of the cult.

The series of paintings –baptized as Gagá– that occupy the main hall of the exhibition are reminiscent of those made by Gagá participants on the first day of celebrations, a day that still takes place in closed spaces, spiritual sites where practitioners gather in the vicinity of various Dominican cities. On the walls and other surfaces of these sites, semicircular marks are imprinted, made with paintbrushes. The rite begins with this inevitable part of the ritual: the painted points can, poetically, be read as analogous to the fingerprints of those painting them, of all those ready to put their bodies and souls in a state of celebration of their religiosity.

Enramada, the sculpture that serves as the central structure in the first exhibition hall, perhaps is even more direct in its purpose of transporting us to a space like those prepared for the rite. More than a representative symbol of Gagá, the sculpture demarcates the space with its inevitable quality of a radical, irreversible intervention performed by the artist. A similar architectural dimension of the works appears in the second exhibition hall, where Hounfo (01 and 02) are presented as works that, as their titles express, refer us to the temples where Gagá begins, before taking to the streets of Dominican cities with its incomparable energy and colors.

If we can assert that Engel Leonardo's artistic practice has always been connected to a deep study of the different relationships that architecture and geometry have with spirituality, recent years have been marked by a more fruitful approach and greater proximity, up to the point where we find ourselves now. Previous series of works such as Vevés (2014-2020) and exhibitions such as Bahoruco (2022, Madrid), are inevitable proofs of the direction taken by the artist from a certain point to today.

A direction that –once traced in temporal consensus with the artist's individual search for spirituality– materializes not as a straight and rational avenue that could be part of the capital of any Western country. Engel has chosen a much more vertical path full of curves, like, perhaps, the roads of the Sierra del Bahoruco, the mountain range located in the southwestern tip of the Dominican Republic.

Or, one might venture to say, similar to the errant –and at the same time so precise– paths taken by the devotees of Gagá when they walk through the streets of the cities, exorcising evil spirits and everything that has tried to prohibit or coerce their religiosity.

Gagá does not know a straight path, nor does art. Engel Leonardo reminds us of this and leads us by the hand, along with him, to a fascinating and solitary path, but one full of meanings and a power that only art could perhaps reveal to us. Walking with the artist; that is what this exhibition invites us to experience.

Text by Victor Gorgulho




La poesía del acercamiento, la potencia de la proximidad

¿Cuál es el poder del arte cuando hablamos en la esfera de lo espiritual? O, reformulando la pregunta: ¿Qué puede lograr el quehacer artístico frente a lo que se escapa a nuestro entendimiento y sobrepasa lo humano? No hay respuestas fáciles ni definitivas, encerradas en sus enigmáticos y misteriosos significados.

Hace más de una década, Engel Leonardo (Baní, República Dominicana, 1977) ha emprendido una valiosa investigación en su práctica artística sobre las relaciones entre el humano y lo espiritual, entre los distintos aspectos de la cultura material y la arquitectura caribeña y de otras ex-colonias de las Américas. Sabiamente las pone en contrapunto con sus violentos pasados coloniales, en la búsqueda de un tercer territorio de significado, uno que escape a los aprisionamientos de nuestra actualidad, regida por el capitalismo y sus sistemas de invisibilización de historias pasadas, que no son realmente tan pasadas.

Para su segunda exhibición individual en DiabloRosso, Engel Leonardo presenta Gagá, un conjunto inédito de pinturas y esculturas realizadas a partir de sus investigaciones iniciadas entre 2017 y 2020, cuando empezó una serie de viajes de investigación e inmersión en ciudades y comunidades de la República Dominicana, de las Antillas y también de sitios de Latinoamérica como las ciudades brasileñas de Salvador y Cachoeira, en el estado de Bahía.

Gagá se presenta al público como un nuevo capítulo en la búsqueda y acercamiento de Engel a las manifestaciones religiosas transcaribeñas. Religiosidades que, a través del tiempo, han sido marginalizadas y objeto de prejuicio por parte de la sociedad dominicana y sus alrededores. Después de todo, al igual que la controvertida historia que se vive todavía hoy en América del Sur, ¿estarán los territorios de América Central listos para enfrentar sus siglos pasados de historias no convencionales?

En las obras presentadas en esta exhibición, Leonardo se compromete con una ambiciosa misión: consciente de la complejidad de transponer signos y símbolos directamente conectados a los ritos practicados en el culto sincrético dominicano vinculado a la espiritualidad Vudú –y también a manifestaciones religiosas de origen africano, indígena, haitiano y católico– el artista nos conduce a una inmersión sin retorno.


No olvidemos que nos encontramos en un espacio para el arte, en una galería, en el centro de la ciudad de Panamá. Sin embargo, Engel, como un maestro de la poesía que conoce muy bien como artista y como practicante activo en su involucramiento espiritual con los ritos del Gagá, comparte amablemente con los visitantes obras que nos transportan a los (sagrados) días de fiesta en que las calles, y todos los espacios del territorio dominicano, son ocupados por colores, vivacidad y la embriaguez de felicidad que es incorporada por los practicantes del culto.

La serie de pinturas – bautizadas como Gagá – que ocupan la sala principal de la muestra nos remiten a aquellas que son realizadas por los participantes del Gagá en el primer día de festejos, uno que transcurre todavía en espacios cerrados, sitios espirituales donde se reúnen sus practicantes en las cercanías de diversas ciudades dominicanas. Sobre los muros, paredes y otras superficies de estos sitios, se imprimen marcas semicirculares, realizadas con pinceles para pintura. El rito empieza con esta parte inevitable del ritual: los puntos pintados pueden, poéticamente, ser leídos como análogos a la marca de los dedos de aquellos que están pintándolos, de todos aquellos que están listos para poner sus cuerpos y almas en estado de celebración de su religiosidad.

Enramada, la escultura que sirve de estructura central a la primera sala expositiva, tal vez sea aún más directa en su propósito de transportarnos a un espacio como los que se preparan para el rito. Más que un símbolo representativo del Gagá, la escultura demarca el espacio con su inevitable calidad de una intervención radical, irreversible, realizada por el artista. Una similar dimensión arquitectónica de las obras aparece en la segunda sala expositiva, donde Hounfo (01 y 02)se presentan como obras que, tal como expresan sus títulos, nos remiten a los templos donde el Gagá se inicia, antes de tomar con su incomparable energía y colores las calles de las ciudades dominicanas.

Si podemos afirmar que la práctica artística de Engel Leonardo se ha presentado siempre conectada a un estudio profundo de las distintas relaciones que la arquitectura y la geometría tienen con la espiritualidad, los últimos años han estado marcados por un acercamiento más fructífero y de una mayor proximidad, hasta el punto en el que nos encontramos ahora. Series de obras anteriores como Vevés (2014-2020) y exposiciones como Bahoruco (2022, Madrid), son pruebas inevitables de la dirección tomada por el artista, desde cierto punto hasta aquí hoy.

Dirección que –una vez trazada en consenso temporal con la búsqueda individual de la espiritualidad del propio artista– se concretiza no como una avenida recta y racional, que podría formar parte de la capital de cualquier país occidental. Engel ha elegido un camino mucho más vertical y lleno de curvas como, tal vez, los de la Sierra del Bahoruco, la cordillera localizada en el extremo suroeste de la República Dominicana.

O, uno se arriesgaría a decir, similar a los caminos errantes –y al mismo tiempo tan precisos– como aquellos que toman los devotos del Gagá cuando salen por las calles de las ciudades, exorcizando los espíritus malos y todo lo que ha intentado prohibir o coaccionar su religiosidad.

El Gagá no conoce una vía recta, tampoco el arte. Engel Leonardo nos recuerda esto y nos conduce de la mano, junto con él, a un camino fascinante y solitario, pero lleno de significados y de una potencia que solo el arte podría revelarnos. Caminar junto al artista; esto es a lo que esta exhibición nos invita.

Texto por Victor Gorgulho

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